Interview: Xolisa Talks Debut Full Length, Indie Hip Hop & More

11 juli 2016.

MC uit Toronto Xolisa (spreek uit als "koh-lee-sah") heeft net haar debuutalbum in volle lengte laten vallen, En Gaps Do Lead To Bridgesen maakt zich klaar om haar eerste internationale tournee te doen.

Met een inherent vermogen om koele, bedachtzame teksten te spuwen over stoffige boomgat productie, heeft Xolisa deze release gebruikt als een manier om persoonlijke, sociale en wereldwijde onderwerpen zoals ras en onderdrukking op een nieuwe manier voor haar aan te pakken. Met een flow als Bahamadia en een geluid dat echt een knipoog naar de vroegere dagen van de hiphop is, verzamelt ze meer luisteraars in haar woonplaats en in het buitenland. Xolisa was zo vriendelijk om wat vragen te beantwoorden over het navigeren door de Toronto scene, het aanboren van de massa en het nieuwe album voordat ze op tournee gaat:

Wanneer ben je voor het eerst begonnen met het schrijven van liedjes? Hoe lang voordat je optrad?

Xolisa: Ik geloof dat het allereerste lied dat ik schreef was toen ik ongeveer 13 jaar oud was - het was geen lied op zich met verzen en haken, maar meer een gedicht of een vrije stroom van gedachten. Ik was op die leeftijd nogal wat poëzie aan het schrijven. Op dat moment had ik geen bewust idee dat ik wilde rappen, veel minder produceren - of dat ik beide zou gaan doen als mijn full-time carrière. Ik wist toen gewoon dat muziek voor mij het einddoel was, maar de vraag was altijd geweest: "Xolisa, hoe wil je bijdragen aan de muziek? Wat is de erfenis die je wilt achterlaten in de muziekgeschiedenis?"

Fast-forward naar de leeftijd van 20 - Ik schreef wat mijn allereerste single zou worden met de titel "Until Then". Ongeveer een jaar daarna, wat ons naar 2011 zou brengen, begon ik de wereld van de live-optredens langzaam te benaderen. Op het podium staan was in die tijd geen nieuw concept voor mij, omdat ik tijdens mijn basisschool-, middelbare school- en middelbare schooljaren op verschillende podia heb gestaan voor talentenjachten waar ik zou zingen en dansen en later ook piano zou spelen. Het jaar 2011 was echter mijn debuut als MC die haar eigen tracks produceert - een hele wereld in zichzelf.

Hoe is het geweest om als vrouwelijke MC door de muziekscene van Toronto te navigeren?

Al met al - het navigeren door de muziekscene van Toronto als een vrouw die een MC is, is een prachtige ervaring geweest. Ik zeg dat met alle hoogtepunten, dieptepunten en tussenliggende momenten overwogen. Als MC binnen Toronto navigeer je binnen een stad die geen sterke infrastructuur voor hiphop heeft. Gooi er maar in dat het een genre is dat op zich overwegend op mannen is gebaseerd - het betekent gewoon dat het harde werk dat ik in mijn muziek en bedrijf giet nog verder moet gaan.

Mijn realiteit is echter dat ik niet wakker wordt met de gedachte: "Xolisa, je bent een vrouw in een mannelijke industrie, werk harder! Ik sta gewoon op en doe wat ik moet doen om een productieve dag te hebben en een stap dichter bij het bereiken van mijn doelen te komen - de gedachte aan mijn geslacht is gewoon niet iets waar ik aan denk als ik werk.

Ja, ik ben me bewust van alle categorieën, rollen en beelden waar vrouwen in hiphop naar verwachting in zullen vallen en ja, ik ben snel op de hoogte van elke B.S. die op mijn weg wordt gegooid die wijst op elke vorm van discriminatie als gevolg van mijn geslacht; en ik ben net zo snel om het te kappen, maar de waarheid is geen van die fasen mij. Niets daarvan is in mijn gedachten als ik muziek schrijf of componeer, als ik op een podium sta te rocken, als ik e-mails verstuur, koopwaarorders afhandel, enz. Er is niets waar ik over kan klagen of dat ik ben tegengekomen dat me tegenhoudt om verder te gaan. Ik geloof dat het feit dat ik zonder grote hindernissen kan navigeren omdat ik een vrouw ben, in hoge mate te danken is aan de paden die de vrouwen in hiphop voor mij, in en uit Toronto, hebben uitgestippeld - Michie Mee, MC Lyte, Lauryn Hill, Bahamadia, Queen Latifah en de lijst gaat verder.

Ik ben gezegend met het feit dat mijn muziek zeer goed wordt ontvangen door mensen van alle rangen en standen binnen de industrie die oprecht respect hebben voor en geloven in de muziek die ik maak, of ze me nu persoonlijk kennen of niet.

xolisa 2 tunecore blog

Wat zijn enkele van de lessen die je de afgelopen jaren hebt geleerd als indie-hiphopartiest? Wat is een onderschat advies dat je hebt gekregen?

Ik heb binnen mijn carrière lessen kunnen leren die ik een leven lang mee zal nemen, lessen die me zijn gaan helpen groeien binnen mijn carrière en binnen mijn persoonlijke leven. Een van die lessen is dat ik geleerd heb me open te stellen voor mensen die me echt liefhebben, waarderen, geloven en ondersteunen - me te helpen. Ik heb de eerste drie jaar van mijn carrière zonder team gewerkt. Ik heb vertrouwde mensen gehad die mij altijd hebben geholpen en nog steeds helpen om advies en feedback te krijgen en om een klankbord te zijn als ik een oor nodig heb, maar dit is het eerste jaar dat ik werk met een solide team van mensen die veel opofferen om mij te helpen mijn carrière op te bouwen en mijn visie te bereiken. Voor mij is het altijd een kwestie geweest van niet vertrouwen. Ik heb er niet op vertrouwd dat ik een ander persoon zou kunnen vinden, laat staan twee andere personen, die genoeg in mij zouden geloven om net zoveel energie te geven als ik in mijn dromen doe. De realiteit is dat ik altijd omringd ben geweest door personen die in mij hebben geloofd en altijd bereid zijn geweest om te helpen, het is gewoon meer geloof in mijzelf en meer geloof en vertrouwen in mijn geliefden om dat te herkennen.

Het advies dat ik door die les heen heb gekregen is dat je als onafhankelijk kunstenaar echt moet leren om jezelf en je interne kompas te vertrouwen, terwijl je ook moet leren hoe je anderen kunt vertrouwen. Het is deze eb en vloed van het toestaan van jezelf kwetsbaar genoeg te zijn om te leunen op een ander wanneer in nood, terwijl je nog steeds in staat bent om vertrouwen te hebben in je eigen vermogen om grote beslissingen en keuzes te maken.

Wat voor impact denkt u dat de toegang tot de streaming van oudere en meer 'ondergrondse' hiphop de laatste tijd heeft gehad in termen van het bereiken van jongere, superactieve muziekliefhebbers?

Gezien het feit dat ondergrondse hiphopartiesten van vroeger en nu de mogelijkheid hebben om hun muziek gemakkelijk op grote streaming outlets te krijgen, geloof ik wel dat de toegang tot streaming underground hip hop vandaag de dag erg impactvol is geweest als het gaat om het bereiken van een jongere markt. De overgang van het downloaden van muziek op outlets zoals iTunes naar het streamen van muziek op platforms zoals Apple Music en Spotify is zeker toegenomen en om daar nog aan toe te voegen, is er niet langer deze obscure manier om toegang te krijgen tot oudere hiphop.

Voor ondergrondse en onafhankelijke hiphopartiesten zoals ikzelf is het gewoon een pluspunt. Er worden steeds meer tools ontwikkeld en beschikbaar gesteld (zoals TuneCore) die het mogelijk maken dat onafhankelijke/ondergrondse artiesten deel uitmaken van deze grote online digitale muziekwinkels, zonder de kracht van een groot label - waardoor we een uitzondering kunnen maken op die toegankelijkheid voor een jongere markt die zich richt op streaming om te luisteren naar de nieuwste muziek van enkele van de meest underground acts.

Dat gezegd hebbende, is het ook aan die ondergrondse acts om te kiezen voor het gebruik van deze platforms om hun muziek op een plaats te krijgen die toegankelijk is voor een jonger publiek via streaming, want als de muziek er niet is, hoe zal dat jongere publiek het dan vinden via die middelen? Bedrijven erkennen dat meer artiesten de onafhankelijke route gaan en creëren deze platforms die DIY er professioneel, schoon en vol kwaliteit uit laten zien, dus voor mij - zolang die platforms beschikbaar en toegankelijk zijn voor ondergrondse hiphopartiesten, is er een manier voor ons om benaderd te worden door de massa.

Je laatste album spreekt onder meer over transcendentie en verlies - wat voor persoonlijke en sociale onderwerpen onderzoek je op And Gaps Do Lead to Bridges?

En Gaps Do Lead To Bridges is mijn open brief aan de mensheid - het raakt aan de oppervlakte van mijn gedachten, emoties, frustraties, verwondering, ingevingen, angsten, hoop en verwarring van menselijke handelingen, motieven, veerkracht, waarheden, goederen en kwaad. Ik ben er altijd al een geweest die mijn waarnemingen en gevoelens verinnerlijkt heeft als het gaat om racisme, discriminatie, onderdrukking, verlies, corrupte systemen, overheidshandelen en de politiek die daarop volgt. Ik weet niet helemaal zeker waarom ik zo ben geweest, maar ik vond dat het tijd was om mijn uitlaatklep en mijn bijdrage aan deze wereld te gebruiken om te spreken over de vele kwesties die ik al enige tijd geïnternaliseerd heb, de kwesties die nog steeds net zo echt, relevant en destructief zijn als tientallen jaren geleden.

Ik kan muziek maken, ik kan toeren, ik kan mijn leven leiden en doen wat ik wil, maar aan het eind van de dag blijft het een feit dat ik een jonge zwarte vrouw ben die moet accepteren dat er een zeer lange geschiedenis bestaat van mensen die op haar lijken en op oneerlijke en onbeschrijfelijke wijze worden behandeld. Uiteindelijk blijft het een feit dat ik deel uitmaak van een samenleving die als geheel, ongeacht het ras, werkt aan het overwinnen van obstakels, omdat we echt allemaal maar één zijn. Hiphop was bedoeld om de onderwerpen aan de oppervlakte te brengen waarover men niet openlijk sprak. Het was de bedoeling om de rauwste waarheden in het openbaar te onderzoeken, te bespreken, te veranderen en ik geloof dat ik mezelf en mijn liefde voor hiphop een slechte dienst zou bewijzen als ik mijn stem niet zou gebruiken om precies hetzelfde te doen en dit zijn de rauwe waarheden die ik op dit punt van mijn leven openlijk naar voren wil brengen.

Schermopname 2016-07-11 om 13.38.54 uur.

Hiphop als genre blijft zo'n belangrijk platform voor kunstenaars om zich aan te sluiten bij oorzaken en bewegingen. Hoe hoop je via songteksten in contact te komen met je fans?

Met dit album in het bijzonder heb ik ervoor gekozen om mijn vertrouwde stijl van songwriting en -levering te behouden, die de neiging heeft om heel eerlijk, abstract, metaforisch en complex te zijn en die lagen en lagen van betekenissen bevat. Tijdens het schrijven van de nummers van dit album vond ik het echter ook heel belangrijk om directe, eenvoudige en beknopte boodschappen aan mijn publiek te kunnen overbrengen. Het was voor mij belangrijk om bepaalde observaties en emoties op een meer gemoedelijke manier over te brengen, op een manier die gemakkelijk te verteren is.

Mijn hoop is dat de luisteraars de tijd nemen met de teksten van dit album en dat ze zich echt laten leiden door de woorden die ik samen heb geweven, want de liedjes van dit project hebben vele details, hoe eenvoudig of complex de levering en de songstructuur ook mogen zijn. Er zijn teksten in dit album die gericht zijn op mensen met kleur, er zijn teksten die gericht zijn op zwarte mannen en vrouwen in het bijzonder, er zijn teksten die gericht zijn op iedereen die er ooit voor heeft gekozen om een persoon met kleur te onderdrukken of oneerlijk te behandelen, zowel in gedachten als in actie, er zijn teksten die gericht zijn op onze leiders, op volgelingen. Er zijn teksten die gericht zijn op mijzelf, op mijn luisteraars en, het belangrijkste, er zijn teksten die gericht zijn op de periode van de mensheid.

Ik ben altijd al een grote fan geweest van het kunnen lezen van de tekstboekjes van albums, dus op dezelfde manier heb ik de tekst van dit nieuwe album (en mijn vroegere EP's) aan de luisteraars verstrekt via een speciale tekstpagina op mijn website die de luisteraars in staat stelt om door al mijn liedjes te streamen terwijl ze de tekst woord voor woord lezen in hun eigen tempo.

Wat zijn uw plannen voor marketing, het betrekken van fans en het rijden van het momentum tot 2016, met een debuut over de volle lengte onder uw gordel?

Het creëren van En Gaps Do Lead To Bridges heeft me in staat gesteld om me te wagen aan vele nieuwe gebieden binnen mijn songwriting, mijn productie en de manier waarop ik mijn stem gebruik. Ik begin aan mijn allereerste tournee en breng dit album naar Melbourne (Australia), Toronto, Ottawa, Windsor, Montreal en New York.

De "Gaps To Bridges Tour" loopt van juli tot september en zal dienen als mijn belangrijkste introductie op de internationale markten. Ik heb nu ongeveer vier jaar doorgebracht met het opbouwen en onderhouden van een luisterend oor hier in Toronto, en hoewel ik nergens klaar ben met de investering in de Toronto markt, ben ik klaar om te beginnen met het opbouwen en onderhouden van luisterend oor in internationale steden met als doel om die wortels steeds groter te zien worden, sterker te worden en zich te verspreiden.

Naast de tour heb ik een aantal ongelooflijke muziekvideo's op de weg voor deze nummers die de luisteraars in staat zullen stellen om nog een andere manier van het ervaren van dit album te ontvangen. Ik wist al heel vroeg dat zowel het geluid als de beelden van dit project belangrijke factoren waren en dat is niet veranderd. Ik kijk er gewoon naar uit om alle visies en ideeën die ik heb voor dit project uit te voeren en mijn luisteraars de mogelijkheid te geven om deze nummers verder te verkennen en te verdiepen door de verschillende mogelijkheden die ik hen bied om dat te doen.

Tags: en leemtes leiden tot bruggen canada candian hip hop featuring Hip Hop onafhankelijk toronto underground hip hop xolisa